My YLAI experience

Este post será en inglés/español porque será enviado a YLAI y a todas las personas que estando en EEUU me recibieron

Back in April, I was in this same desk trying to complete the application for YLAI (Young Leaders of the Americas Initiative) fellowship. I never thought how significant this program would become in my life and for Segunda Piel.

I am Victor Jasso, founder of Segunda Piel a company that was born to empower indigenous communities through fashion. Why? It all started with a research (2012) at college about discrimination towards indigenous communities in Mexico. We realized that indigenous women are discriminated for three main factors, for being poor, for being women, and for being indigenous. Furthermore, they are discriminated mainly because of their skin color, their language and their garment.

We realized that there were some local and international designers incorporating indigenous iconography to their collections in a scheme of inspiration, and some were collaborating with some artisans. We wanted to know what does the artisans thought about it.

We made interviews to artisans that come to Querétaro city from Amealco, State of Mexico, and even from Oaxaca; showing them some photos of the dresses from the designers.

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Map of Mexico showing the places where the artisans we interviewed came from

The general answer was that they liked the clothing, they could create the embroideries, but they cannot design nor sew the dresses. The natural question for us was “Would you like to learn how to design those kind of dresses?” Most of them answered “yes”. And this was the birth for Segunda Piel.

We see Segunda Piel, as a lab or house for indigenous designers. Our ultimate goal is to provide a fashion design program for textile artisans so they can become designers. We want to know more about them and their cultures, we want to wear their art everyday, and art with meaning, art full of culture.

It was a big dream. Soon we realized that we have to start little to grow and reach that dream. During these years we have learnt and meet several people with different thoughts, but most importantly we have met more artisans that would like to learn about fashion design o apply it to their creations.

We believe culture is not static, and fashion is part of every culture, and also a form of self empowerment. Innovation in artisanal work can be made, and at the same time maintain the essence and cultural meaning. In the end, the current artisanal work is product of a process of cultural transformation and innovation.

We started to work with Doña Lupita, in Amealco. A talented and enthusiast woman that shares the dream to learn about design and become a designer. We co-created our very first collection together with new materials, colors and new ideas. This is our first step towards the big dream.

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Doña Lupita modeling the purse that was her favorite one

YLAI

YLAI “empowers entrepreneurs and innovative civil society leaders to strengthen their capacity to launch and advance their entrepreneurial ideas and effectively contribute to social and economic development in their communities” (YLAI.state.gov,2017). It has three phases 1) Opening in Atlanta to meet all the fellows and have some conferences 2) City Hub, were you are partnered with a host related with your project and 3) Closing in Washington. It was exciting to be selected. Ironically I was leading a project that pursues empowerment of people, but I felt anything but empowered. I thought I did not deserve to be part of this, but I had two options, stay like that, or go and try to give my best.

I felt with no voice, there were happening so many things in my life. I felt alone, misunderstood, not smart enough, like Segunda Piel was not good enough; worst part was that I had to smile and act like everything was going perfectly. I packed all that makes me feel good, all the clothes that made me feel proud. I took them all hoping that they could speak for me. I found out that people approached me because of these pieces, all artisanal made, and with a story to tell.

I believe that your clothing is a reflection of your beliefs, and I realized that I was forgetting to empower myself. This was the first lesson that YLAI gave me: If I wanted to change the reality, I needed to change myself first and care about me as I wanted to care about others.

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With María from Colombia in the Opening in Atlanta.

Inspiration came from all parts from Latin America and the Caribbean. I never thought about how meaningful and impactful would be for me to meet other dreamers, other people that are so in love with their countries, other people that are shaping a new world.

Miami

I was assigned to Miami, and I was like “How is Miami related with indigenous people and fashion?”. Well there are no mistakes in this life, and everything has reason in our life. I met 11 fellows, strangers, crazy people, who are anything but mentally sane. I felt so identified with them. Best was yet to come, I shared 4 weeks with them and we became a family. In a personal level I think this is the best part of YLAI, to meet others like you, learn how admirable are their causes, but over all to meet the actual person, and the personal reasons that motivates them to work hard everyday.

I was partnered with Nomad Tribe, a fashion company that seeks sustainability and social impact. I couldn’t believe how fortunate I was to be there, while in Miami with them I met some other amazing people, that are working to accomplish their dreams, but most importantly they are making them happen. I received a lot of help improving all about Segunda Piel, from determining the market all the way to the packaging, sales and prices. This whole experience and to meet other perspectives about the project and being so well received, as well as constructively advised was amazing.

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Joanis and Valeria from Nomad Tribe

It allowed me and my team to realized about the amazing opportunities we have in front of us, and also ask ourselves if this was the most appropriate way to continue our work. It was illuminating and challenging to realize that we needed to change some things in our project so we can reach our goal.

Washington

In Washington, thanks to the meetings arranged by Meridian with the Mexican embassy in the US, and the Bureau of Mexican Affairs in the US Department of State,  we had some new perspectives about the project, and also discovered some new ways to strengthen Segunda Piel and share the art we create with the world.

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With the Mexican YLAI fellows and the ambassador from Mexico in the US, at the Mexican Cultural Institute in Washington, DC.

I hadn’t the opportunity to meet and connect deeply with my fellows from Mexico, but it was enough to say they are amazing people that are strengthening our country in so many different areas. From health all the way to 3D printing. Gladly we will have more opportunities to keep connected and make joint projects to reach our goals.

Being back in Mexico, and knowing that many people see value in our project, I foresee  a hard future. We have so many challenges and we will face them with all the energy and tools that were given to us. I know so many of my fellows and dear friends will face different challenges, in so many different magnitudes; but I know we are creating some waves, maybe little ones, but we are there working to change our realities and trying to better our communities.

We are privileged people, because we were given an opportunity to strengthen our dreams, because some people saw value on what are we doing. This program was life changing for me, because it gave me new friends and family, tools to make bigger this dream, and because it is a proof that we together can reach bigger and more impactful goals. That we have more in common than we think, regardless of where we live or our backgrounds. That there is no force in earth that will stop these dreamers.

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The official photo from the Miami fellows (left to right, up to bottom) Thais Rosa (Brazil), Karen Sandoval (Chile), Tania Rosas (La Guajira, Colombia) Nina Guzmán (Costa Rica), Juancho Merlo (Ecuador), Miguelito Jerome (Haiti), Leslie Sánchez (México), Me, Naiyel Navarrete (Nicaragua), Emiliano González (Paraguay), Cherrie Dawarka (Suriname), Drai Cabello (Venezuela)

Special thanks to Meridian International Center for all the organization, to Global Ties Miami for make my stay in Miami a delightful time, to Nomad Tribe for all the lessons, to Joanis Durán for all the guidance and support, to LAF LIF LOV, Baiser Beauty, Asanyah Davidson from MFI, BeGenerationLove, and specially to my dear Miami Crew that made me realized that world is full of inspiration to keep working and make this dream a reality.

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En el pasado abril, justo en este escritorio estaba tratando de terminar la aplicación el Fellowship YLAI. Nunca pensé que este programa sería tan importante tanto para mí como para Segunda Piel.

Soy Victor Jasso, fundador de Segunda Piel, una naciente empresa social que nació para empedrar comunidades indigenas a través de la moda. ¿Por qué? Todo comenzó con una investigación en la universidad (2012) sobre discriminación hacia comunidades indígenas en México. A través de estas investigaciones descubrimos que concretamente las mujeres indígenas sufren una triple discriminación, por ser mujeres, por ser pobres (en su mayoría) y por ser indígenas. Lo cual se complementa con los tres factores por los que se les discrimina más que son su tono de piel, su lengua y su vestimenta tradicional.

Nos dimos cuenta que había algunos diseñadores a nivel nacional e internacional que incorporaban iconografía indígena a sus colecciones, desde un esquema de inspiración hasta una colaboración directa con comunidades de artesanos textiles. Fue que nos surgió la inquietud de saber qué opinaban de eso algunos artesanos.

Hicimos entrevistas a artesanos que venden sus productos en la ciudad de Querétaro, y vienen de diversas partes del estado y del país. Vienen de Amealco, del Estado de México, e incluso de Oaxaca.  A ellxs les enseñamos fotos de algunos vestidos de estos diseñadores.

En general la la respuesta fue que les gustaban, que podían hacer algunos de los bordados, pero que no podía diseñar ni coser esos vestidos. Nuestra pregunta natural fue “¿Le gustaría aprender a diseñar este tipo de vestidos?” muchos de ellos contestaron que sí. Y así fue como nació Segunda Piel.

Vemos a Segunda Piel como un laboratorio o casa para diseñadores indígenas. Nuestro fin último es impartir un curso en diseño de modas a comunidades de artesanos para que se conviertan en diseñadores. Queremos conocer más sobre ellos y sus culturas, queremos vestirnos con su arte, un arte que tiene significado, arte lleno de cultura.

Este es nuestro gran sueño. Pronto nos dimos cuenta que debíamos empezar por algo pequeño para ir creciendo con este sueño. A lo largo de estos años hemos aprendido mucho y conocido a muchas personas que tienen opiniones muy diversas, pero más importante aún, hemos conocido más artesanos que les gustaría aprender diseño para aplicarlo a sus creaciones.

Creemos que la cultura no es estática, y la moda es parte de cada cultura al igual que una forma de empoderamiento personal. la innovación en el trabajo artesanal puede hacerse y conservar su esencia y significado cultural. A finde cuentas, las creaciones artesanales que hoy vemos son producto de un proceso cultural de transformación e innovación.

Comenzamos a trabajar con Doña Lupita en Amealco. Una mujer talentosa y entusiasta que comparte el sueño de aprender sobre diseño y convertirse en diseñadora. Co-creamos nuestra primera colección juntos, con nuevos materiales, colores e ideas. Este es nuestro primer paso hacia el gran sueño.

Fue con este sueño que llené la aplicación, esperando ser seleccionado para mejorar nuestro modelo y expedir nuestros horizontes. Julio llegó pronto y no podia creer que iría a representar a mi comunidad en este programa.

YLAI

YLAI “empodera emprendedores y líderes sociales innovadores para fortalecer su capacidad de lanzar y mejor sus ideas para contribuir efectivamente al desarrollo social y económico de sus comunidades”. Tiene tres fases 1) Conferencia de apertura, que en esta ocasión sue en Atlanta para conocer a todos los fellows y tomar conferencias. 2) City Hub, en donde eres asignado con una empresa, organización o start up a fin a tu proyecto y 3) Conferencia de cierre, en Washington.

Fue emocionante ser seleccionado. Pero irónicamente yo estaba liderando un proyecto que empodera personas, y me sentía todo menos empoderado. Pensaba que no merecía ser parte de esto, pero tenia dos opciones, quedarme como esta o ir y tratar de dar lo mejor.

Me sentía sin voz, estaban pasando muchas cosas en mi vida. Me sentía solo, que nadie me entendía, por inteligente, como si Segunda Piel no fuera suficientemente buena. Lo pero de todo era que cuando alguien me preguntaba cómo iba todo yo debía sonreír y actuar como si todo fuera perfectamente. Así que empaqué todo lo que me hacía sentir bien, toda la ropa que me hacía sentir orgulloso. Al llegar allá, me di cuenta que las personas se me acercaban por mi ropa, todo hecho artesanalmente y con una historia detrás.

Yo creo que tú ropa es un reflejo de tus creencias, y me di cuneta que me estaba olvidando de empoderarme a mí mismo. Esta fue la primera lección que me dio YLAI: Si yo quería cambiar la realidad, primero tenia que cambiar yo y cuidar de mí así como quería cuidar de los demás.

La inspiración vino de toda Latinoamérica y el Caribe. Nunca pensé  que tan significativo e impactante sería para mí conocer otros soñadores, otras personas que aman sus países, otras personas que están moldeando un nuevo mundo.

El tiempo en Miami

Fui asignado en Miami, y cuando me enteré pensé “Como en qué se relaciona Miami con culturas indígenas y moda?” Bueno, pues no hay errores en esta vida y todo tiene una razón de ser. Conocí 11 fellows, extraños, locos, que son todo menos personas cuerdas. Me sentí tan identificado con cada uno y lo mejore estaba por venir. Compartimos 4 semanas y nos convertimos en una familia. A nivel personal es lo mejor que me dejó este programa, conocer otros como yo, conocer que tan admirables son sus causas, pero sobre todo conocer a la persona real que inició todo ese sueño y las razones que los motivan a trabajar duro todos los días.

Fui asignado con Nomad Tribe, un compañía de moda que busca la sustentabilidad y el impacto social. No podía creer lo afortunado que era por estar ahí, durante mi estancia en Miami con ellos conocí otros personas increíbles, que están trabajando por hacer su sueño realidad y que lo están logrando. Recibí mucha ayuda mejorando Segunda Piel, desde determinar el mercado, hasta el empaque, ventas y precios. Toda la experiencia y conocer otras perspectivas respecto al proyecto y recibir buena retroalimentación así como recibir crítica constructiva fue muy enriquecedora.

Nos permitió -a mí y a mi equipo- darnos cuenta de las oportunidades que tenemos enfrente de nosotros y preguntarnos si el camino que habíamos seguido era el más adecuado para continuar nuestro trabajo. Fue iluminador y retador darnos cuenta que necesitábamos cambiar algunos aspectos del proyecto para llegar a nuestra gran meta.

En Washington

Gracias a las reuniones arregladas por Meridian (los organizadores) con la embajada de México en Estados Unidos, y el Buró de Asuntos Mexicanos en el Departamento de Estado de EUA, tuvimos más perspectivas sobre el proyecto y descubrimos algunos nuevos caminos para fortalecer Segunda Piel y compartir con el mundo el arte que creamos.

Tristemente no tuve suficiente tiempo para conocer más a mis fellows mexicanos, pero fue suficiente tiempo para asegurar que son personas increíbles que están fortaleciendo a nuestro país en diferentes áreas, desde la salud hasta impresión en 3D. Lo bueno es que tendremos más oportunidades de conocernos más e incluso quizá unir fuerzas para llegar a nuestros objetivos.

Ahora que estoy de vuelta en México, y sabiendo que muchas personas ven valor en nuestro proyecto, veo que tenemos un futuro complejo. Todos enfrentamos retos diferentes, pero los enfrentaremos con ánimo y con las herramientas que adquirimos. Sé que muchos de mis fellows y queridos amigos, enfrentarán otros retos en muy diferentes magnitude. Pero sé también que estamos resonando, quizá apenas comenzando a resonar, pero estamos trabajando para cambiar nuestras realidades, tratando de mejorar nuestras comunidades.

Somos personas privilegiadas, porque se nos dio la oportunidad de fortalecer nuestros sueños, porque hubo personas que vieron valor en nuestra labor. Este programa cambio mi vida, porque me dio nuevos amigos y familia, herramientas para hacer crecer este sueño, y porque es una prueba de que juntos podemos alcanzar objetivos más grandes y de mayor impacto. Que tenemos más en común de lo que pensamos, sin importar donde vivimos o nuestra forma de vida. Que no hay fuerza en esta tierra que pueda detener a estos soñadores.

Quisiera agradecer al Departamento de Estado de Estados Unidos, a Meridian International Center por toda la organización, a Global Ties Miami pro hacer de mi estancia en Miami algo increíble, a Nomad Tribe por todas las lecciones, a Joanis Durán por toda la guía y apoyo, a LAF LIF LOV, Baiser Beauty, Asanyah Davidson del MFI, BeGenerationLove y especialmente a mi querido Miami Crew que me mostró que el mundo está lleno de inspiración para seguir trabajando para hacer de este sueño una realidad.

Publicado por mexicomisegundapiel

Internacionalista, diseñador de clóset, soñador. Mi sueño es vestirme de México todos los días

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